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國際知名的木瓜PAPAYA專家葉錫東
2021.02.25  記者黃鍵龍/報導
國際知名的木瓜PAPAYA專家葉錫東
圖、葉錫東教授(左2)是國際知名的木瓜PAPAYA專家(黃鍵龍翻攝)
 中興大學植物病理學系教授葉錫東是國際知名的木瓜PAPAYA專家,40年來投入木瓜輕症疫苗與基改木瓜防治木瓜輪點病毒的研究,2018年以卓越的學術成就當選中研院院士。葉錫東教授表示:「種木瓜是國家給的任務,非常感謝國家給他這個機會。」他在1974年與1979年分別取得興大植病系學士與碩士學位,當時臺灣木瓜得瘟病全都死光,時任行政院長的蔣經國要求教育部派人出國進修,解決問題。因此,公費留學新開一個學門「植物保護學」,他順利考取,1979年赴美深造,1983年取得康乃爾大學植物病理學博士學位。
 葉錫東教授在康乃爾的博士論文以木瓜輪點病毒為主題,畢業前就已做出木瓜的活體輕症疫苗,取得博士學位後,留在實驗室當博士後研究,老師提供職缺,要他留在康乃爾繼續做研究,但葉錫東一心回臺解決木瓜問題。1984年葉錫東回國,繼續木瓜輪點病毒研究,與鳳山試驗所合作,負責木瓜活體疫苗的繁殖與接種,透過交互保護活體疫苗的應用,進行病毒防治,此套防治方式採行了十年才因為網室栽培的興起而功成身退。
 對付木瓜病毒有兩個方式,一是打活體輕症疫苗,另一就是做基因改造,不過由於木瓜輪點病毒會不斷變異,因此大多數農民都會選擇用網室來防治病蟲害,只是網室種植每公頃會產生一公噸的塑膠廢棄物,尼龍網在土裡也百年不爛,葉錫東院士認為這對環境與生態會都將造成莫大的傷害與影響。因此,他開始投入基因改造的研究,並於1993年成功研發出抗病毒的基改木瓜,但受限國內相關法規不完整,遲遲未能上市,他認為,臺灣基改木瓜的技術領先世界20多年,卻不能在自己的土地上用,覺得很可惜。
 除了熱衷農業研究外,葉錫東院士也積極推動與越南的農業合作,協助開發中國家推動現代農業生物技術。2012年中興大學與美國加州大學戴維斯分校合作成立「NCHU-UCD國際植物與食品生物科技中心」,由葉錫東院士擔任計畫主持人,以植物發育、植物與病原之交互作用、機能性食品以及國際農業技術轉移為研究主題。
 2017年與越南國家科學院合作「海外農業科技研創中心」,協助越南開發出百香果病毒的偵測技術,成功在當地種植出百香果無病毒種苗,設立病毒檢測中心,讓當地可做無病毒苗的繁殖,使越南成為世界第三大百香果汁外銷國。
 2018年獲得教育部五年2.5億的補助「前瞻植物生技研究中心」,以蘭花、水稻及蔬果為重點,推升興大在植物生技的國際先導地位。出身農家的葉錫東教授,一生投入研究,認為「做事要快樂,一定要找自己喜歡的事情去做。」即便研究過程中充滿了許多未知,他都抱持著勇於挑戰困難的精神,持之以恆,一路堅持,這就是他成功之道。